Above and Beyond

25 years! It feels like yesterday that we were in a dining room with a few computers dreaming a company that would make us world class consultants competing with the best, and winning. Africans, advising the world in leadership and management. An outrageous idea. Thank goodness for outrageous ideas.  Over 25 years, they are what have taken us above and beyond the wildest dreams we had in that dining room in April 1995.

In 1995 in Cameroon, management consultants were for the most part middle-aged white men, flown in at great expense from capitals far away.  They came from Paris, Washington and London to help companies and development organizations strategize, plan and train their employees. So, our first outrageous idea was to believe that a company entirely run by Cameroonians, with a 30-year old CEO and consultants even younger, could compete in this market.  We believed and we succeeded, by going above and beyond.  From the beginning we set out to be as professional and state-of-the-art as the best international consultants, then we went beyond.  Gerard Tocco gave us our first contract with a multi-national, CAMOA.  We performed beyond expectations.  CAMOA became one of our most important clients over the next 10 years.  As STRATEGIES! we knew the Cameroonian market.  We could address questions of leadership and management that foreign consultants did not know existed. Subjects of planning, structure and organization that had not been covered in schools staff graduated from. Questions of ethnicity, gender and corruption that undermined multinational companies. The real challenges teams and managers were facing in a complex environment.  STRATEGIES! did not skirt around them or give superficial answers, we faced them head on and enabled managers and teams to work through and find solutions. We became organizational doctors from the very beginning, above and beyond.

In 1998 with no funding, but a group of highly enthusiastic, newly elected mayors, STRATEGIES! decided to take on local governance.  From Douala I to Kumbo by way of Soa, Wum and Bot-Makak we began to conceive and help local governments implement development. Youth and women’s entrepreneurship, water catchment management, local economic development, building of roads and bridges, local tax collection and more.  STRATEGIES! helped local governments develop a participatory planning system; mobilize resources locally, nationally and internationally; mobilize the local population for projects; implement and evaluate them. We went above and beyond.  No mayor, no development agency and certainly not the Cameroonian government thought it was possible to accomplish so much with so few resources, in so little time. Yet with our municipal partners we did, taking municipal management to a level it had never been before. Above and beyond.

In 2005, on the “nose” of a consultant who was absolutely certain there was a market for STRATEGIES! in Tchad, we ventured international.  She asked us to take a blind risk of about 2 million fcfa.  An enormous amount of money for us at that time.  She was our best sales consultant.  Her “nose” had proved itself right on more than one occasion.  We took the risk.  STRATEGIES! made 13 million fcfa in Tchad that year.  Our international adventure had begun. Now we were African consultants competing against western consultants in African countries that were not our own. Over and over again we had to prove that we were good enough to be in that space. We honed our skills, perfecting research, analysis and planning tools.  We brought an African touch to training and facilitation, while respecting the highest international standards. STRATEGIES! made the often-grueling work of situation analysis, scenario analysis, strategic and operational planning, fun and interesting.  We integrated African history and culture into leadership training even as we profiled contemporary African leaders. We were Africans bringing leadership and management skills to the world. Above and beyond our wildest dreams.

Our “German Adventure” had begun since 1995. We were doing a pro bono facilitation for women journalists when then Friedrich Ebert Foundation Director, Michael Hackenbruch discovered our facilitation style and initiated what would become a 20 plus-year partnership with the FES.  One German led to another and FES, DED and INWENT all played key roles in STRATEGIES! development.  In 1995 STRATEGIES! was selected by GIZ to learn ZOPP facilitation.  Thus began a 25-year methodology love affair.  ZOPP as a planning method has long been left behind at GIZ.  At STRATEGIES! it is still at the foundation of the work we do as organizational doctors.  We have tweaked the methods and adapted them, but ZOPP logic still forms the backbone of our methodological approach to most organizational challenges.  STRATEGIES! took German structure and added in African flexibility and creativity.  The result is key to what has enabled us to go above and beyond.

GIZ also over the years became our major client.  If we have worked in 26 countries in Africa, 20 have been with GIZ. If we now have various clients in Berlin, it is thanks to the 25-year partnership with GIZ. Reimund Hoffman and Gerald Schmitt deserve particular mention for their belief in us as an African firm that could perform at international standards.  They fought hard within their own organization for us to be recognized as such and opened doors that took us above and beyond.

Our American adventure began in 2007 with the first workshop STRATEGIES! facilitated for Vital Voices in Johannesburg, South Africa.  It was love at first sight.  Vital Voices integrated STRATEGIES! CEO, Kah Walla as one of its foremost global women leaders and retained STRATEGIES! to provide organizational support first to the Africa Department, then to the organization as a whole.  Here we were, young African women, being flown to Washington D.C. to be organizational consultants for an American NGO.  Amazing. The opportunities provided by Vital Voices cannot be counted.  If we are a renowned international firm today with footing in the American market, it is because Vital Voices saw us as partners and advisers on equal footing, regardless of what part of the world we came from. Melysa Sperber, whom we worked with at Vital Voices left the organization to work for Humanity United.  She took her management consultants with her.  STRATEGIES! has been providing organizational development advice to Humanity United since 2012. Two important clients in the U.S. and several in Europe, meant we could envisage opening an office in the Western Hemisphere.  In 2017, STRATEGIES! opened its Washington D.C. office and began competing with the largest consulting firms in the world for contracts. We are still just getting our foot in the door, but it has opened up a whole new business world.  Here we go, above and beyond.

STRATEGIES! faced 2010 with trepidation.  Could a consulting firm whose CEO had chosen to go into national politics as a presidential candidate in the opposition against an entrenched regime, survive? We tried a transition at the head of the company, it failed.  Apprehension was palpable. STRATEGIES! did what it does best.  We adapted. The international market became our focus and senior consultants took over most technical work. The storm came. We lost a few national clients. We had a clean tax slate, so no worries there, even though audits multiplied. In the end, a CEO with a national and international profile as a public leader is beneficial. Some clients pay for the profile of an internationally recognized public leader, others want a public speaker with such varied experience.  STRATEGIES! CEO entering political waters was a personal right, but an enormous risk.  Once again, STRATEGIES! rose, above and beyond.

STRATEGIES!’ fundamental value, is “We Believe in People”. If we have been able to go above and beyond, it is because of the people. Our clients, suppliers and partners have all been extraordinary in the past 25 years.  At the center, have been STRATEGIES! staff.  Our company has a saying “Once a Stratège, always a Stratège”. We believe in people and our people believe in us.  Incredible Cameroonians have come together to build a counter-culture of African excellence; of building companies that are profitable and development organizations that are efficient while putting people at the center of decision-making; of using African culture and history to build successful modern organizations. The people of STRATEGIES! have done this. All African, over 90% trained in Africa, all demonstrating that they can see above and beyond, that they can perform above and beyond that they can do so with principles and integrity above and beyond.

25 years! Such an extraordinary journey so far.  Of course, we’ve only just begun.  After all, as far back as 1995 we committed to go, above and beyond. Watch us go!

Au-delà des limites

25 ans ! C’est comme si hier encore, nous étions dans une salle à manger avec quelques ordinateurs, à rêver d’une entreprise qui ferait de nous des consultants de classe mondiale en concurrence avec les meilleurs. Des Africains, conseillant le monde en matière de leadership et de gestion… une idée scandaleuse. Dieu merci, pour ces idées scandaleuses.  En 25 ans, elles nous ont permis de dépasser les rêves les plus fous que nous avions dans cette salle à manger en avril 1995.

En 1995, au Cameroun, les consultants en gestion étaient pour la plupart des hommes blancs d’âge moyen, arrivés par avion de capitales lointaines, à grands frais.  Ils venaient de Paris, de Washington et de Londres pour aider les entreprises et les organismes de développement à élaborer des stratégies, à planifier et à former leurs employés. Notre première idée scandaleuse a été de croire qu’une entreprise entièrement dirigée par des Camerounais, avec une DG de 30 ans et des consultants encore plus jeunes, pourrait être compétitive sur ce marché.  Nous y avons cru et nous l’avons réussi, au-delà de nos limites.  Dès le début, nous avons voulu être aussi professionnels et à la pointe que les meilleurs consultants internationaux, puis nous sommes allés plus loin.  Gerard Tocco nous a donné notre premier contrat avec une multinationale, CAMOA. Nous avons réalisé au-delà des attentes. CAMOA est devenu l’un de nos clients les plus importants sur une dizaine d’années.  En tant que STRATEGIES! nous connaissions le marché camerounais.  Nous pouvions aborder des questions de leadership et de gestion dont les consultants étrangers ignoraient l’existence. Des sujets de planification, de structure et d’organisation qui n’avaient pas été abordés dans les écoles dont le personnel était diplômé. Les questions d’ethnicité, de genre et de corruption qui minaient les firmes multinationales. Les véritables défis auxquels les équipes et les dirigeants étaient confrontés dans un environnement complexe.  STRATEGIES! ne les a pas contournés  et n’y a pas donné de réponses superficielles, nous les avons affrontés  et avons permis aux managers et aux équipes de les analyser et de trouver des solutions. Nous sommes devenus dès le début des médecins de l’organisation, au-delà de tout.

En 1998, sans financement, mais avec un groupe de maires nouvellement élus et très enthousiastes, STRATEGIES! a décidé de se lancer dans la gouvernance locale.  De Douala I à Kumbo en passant par Soa, Wum et Bot-Makak, nous avons commencé à concevoir et à aider les gouvernements locaux à mettre en œuvre des projets de développement. L’entreprenariat des jeunes et des femmes, la gestion des bassins versants, le développement économique local, la construction de routes et de ponts, la collecte des impôts locaux, etc.  STRATEGIES! a aidé les gouvernements locaux à développer un système de planification participative ; à mobiliser des ressources au niveau local, national et international ; à mobiliser la population locale pour des projets ; à les mettre en œuvre et à les évaluer. Nous sommes allés au-delà des attentes.  Aucun maire, aucune agence de développement et certainement pas le gouvernement camerounais ne pensait qu’il était possible d’accomplir tant de choses avec si peu de ressources, en si peu de temps. Pourtant, avec nos partenaires municipaux, nous l’avons fait, et se faisant nous avons porté la gestion municipale à un niveau jamais atteint auparavant… au-delà des limites.

En 2005, grâce au flair d’une consultante qui était absolument certaine qu’il y avait un marché pour  STRATÉGIES! au Tchad, nous nous sommes aventurés à l’international.  Elle nous a demandé de prendre un risque aveugle d’environ 2 millions de FCFA.  Une somme énorme pour nous à l’époque.  Elle était notre meilleure consultante commerciale.  Son flair avait fait ses preuves à plus d’une reprise.  Nous avons pris le risque.  STRATEGIES! a gagné 13 millions de FCFA au Tchad cette année-là.  Notre aventure internationale avait ainsi commencé. Nous étions désormais des consultants africains en concurrence avec des consultants occidentaux dans des pays africains qui n’étaient pas le nôtre. Nous devions sans cesse prouver que nous étions assez bons pour être dans cet espace. Nous avons aiguisé nos compétences, en perfectionnant les outils de recherche, d’analyse et de planification.  Nous avons apporté une touche africaine à la formation et à l’animation, tout en respectant les normes internationales les plus élevées. STRATEGIES! a rendu amusant et intéressant le travail souvent éreintant de l’analyse de situation, de l’analyse de scénario, de la planification stratégique et opérationnelle.  Nous avons intégré l’histoire et la culture africaines dans la formation au leadership, tout en dressant le profil des leaders africains contemporains. Nous étions des Africains qui apportaient au monde des compétences en matière de leadership et de gestion. Au-delà de nos rêves les plus fous.

Notre “aventure allemande” a commencé en 1995. Nous faisions de l’animation pro bono pour les femmes journalistes lorsque Michael Hackenbruch, alors directeur de la Fondation Friedrich Ebert, a découvert notre style de facilitation et a lancé ce qui allait devenir un partenariat de plus de 20 ans avec la FES.  D’un Allemand à l’autre, la FES, le DED et l’INWENT ont tous joué un rôle clé dans le développement de STRATEGIES!  En 1995, STRATEGIES! a été sélectionné par la GIZ pour apprendre la facilitation ZOPP.  C’est ainsi qu’a commencé une histoire d’amour de 25 ans avec cette méthodologie.  Il y a bien longtemps que le ZOPP en tant que méthode de planification n’est plus utilisé à la GIZ.  À STRATEGIES!, elle est toujours à la base du travail que nous faisons en tant que médecins des organisations.  Nous avons modifié et adapté les méthodes, mais la logique du ZOPP constitue toujours l’épine dorsale de notre approche méthodologique de la plupart des défis organisationnels.  STRATEGIES ! a repris la structure allemande et y a ajouté la flexibilité et la créativité africaines.  Le résultat est la clé de ce qui nous a permis d’aller au-delà des limites.

Au fil des ans, GIZ est également devenu notre principal client.  Si nous avons travaillé dans 26 pays d’Afrique, 20 ont été avec le GIZ. Si nous avons aujourd’hui plusieurs clients à Berlin, c’est grâce au partenariat de 25 ans avec la GIZ. Reimund Hoffman et Gerald Schmitt méritent une mention particulière pour la confiance qu’ils ont placée en nous en tant qu’entreprise africaine capable de livrer des services selon les normes internationales.  Ils se sont battus avec acharnement au sein de leur propre organisation pour que nous soyons reconnus en tant que tels et ont ouvert des portes qui nous ont permis de nous surpasser.

Notre aventure américaine a commencé en 2007 avec le premier atelier facilité par STRATEGIES ! pour Vital Voices à Johannesburg, en Afrique du Sud.  Ce fut le coup de foudre.  Vital Voices a intégré le DG de STRATEGIES! Kah Walla, comme l’une de ses principales femmes leaders dans son réseau mondial, et a retenu STRATEGIES! pour apporter un soutien organisationnel d’abord au département Afrique, puis à l’organisation dans son ensemble.  Nous étions donc de jeunes Africaines, transportées par avion à Washington D.C. pour être consultantes en développement organisationnel pour une ONG américaine.  Incroyable ! Les possibilités offertes par Vital Voices sont innombrables.  Si nous sommes aujourd’hui une entreprise internationale de renom qui a des assises sur le marché américain, c’est parce que Vital Voices nous a considéré comme des partenaires et des consultantes sur un même pied d’égalité, quelle que soit la partie du monde d’où nous venions. Melysa Sperber, avec qui nous avons travaillé à Vital Voices, a quitté l’organisation pour travailler pour Humanity United.  Elle a emmené avec elle ses conseillers en gestion.  STRATEGIES! fournit des conseils en matière de développement organisationnel à Humanity United depuis 2012. Deux clients importants aux États-Unis et plusieurs en Europe, nous ont permis d’envisager l’ouverture d’un bureau dans l’hémisphère occidental.  En 2017, STRATEGIES! a ouvert son bureau à Washington D.C. et a commencé à concurrencer les plus grandes sociétés de conseil du monde pour l’obtention de contrats. Nous n’en sommes encore qu’au début, mais cela nous a ouvert un tout nouveau monde d’affaires.  Nous voilà partis, bien au-delà des limites.

STRATÉGIES! a affronté l’année 2010 avec appréhension.  Une société de conseil dont le PDG avait choisi de se lancer dans la politique nationale en tant que candidate à la présidence en opposition au régime en place, pouvait-elle survivre ? Nous avons tenté une transition à la tête de l’entreprise, elle a échoué.  L’appréhension était palpable. STRATEGIES! a fait ce qu’elle fait de mieux.  Nous nous sommes adaptés. Le marché international est devenu notre priorité et des consultants seniors ont pris en charge la plupart des travaux techniques. La tempête est arrivée. Nous avons perdu quelques clients nationaux. Nous avions maintenu une situation fiscale correcte dès le départ, donc peu de souci, même si les audits se sont multipliés. En fin de compte, une DG au profil national et international en tant que leader dans le sphère publique est bénéfique. Certains clients paient pour le profil d’un dirigeant public reconnu au niveau international, d’autres veulent une oratrice ayant une expérience aussi variée.  L’entrée de laDG de STRATEGIES !  en politique était un choix et un droit personnel, mais un risque énorme pour l’entreprise.  Une fois de plus, STRATEGIES ! s’est élevé, au-delà des challenges.

La valeur fondamentale de “STRATEGIES !” est “Nous croyons aux personnes”. Si nous avons pu aller aussi loin, c’est grâce aux personnes. Nos clients, fournisseurs et partenaires ont tous été extraordinaires au cours des 25 dernières années.  Au centre, se trouve le personnel de STRATEGIES !  Notre entreprise a un dicton : “Stratège un jour,  Stratège toujours”. Nous croyons aux personnes et notre personnel croie en nous.  Des Camerounais/es incroyables se sont réunis pour construire une contre-culture d’excellence africaine ; pour construire des entreprises qui sont rentables et des organisations de développement qui sont efficaces tout en mettant l’être humain au centre de la prise de décision ; pour utiliser la culture et l’histoire africaines afin de construire des organisations modernes qui réussissent. Les Stratèges l’ont fait. Toutes et tous des Africain/es, plus de 90 % formés en Afrique, qui ont toutes et tous démontré qu’elles/ils peuvent voir au-delà des limites, qu’ils peuvent être performer au delà des attentes, qu’ils peuvent le faire avec des principes et une intégrité au delà de toute attente.

25 ans ! Un voyage si extraordinaire jusqu’à présent.  Bien sûr, nous ne faisons que commencer.  Après tout, dès 1995, nous nous sommes engagés à aller au-delà des limites. Nous voilà parti !